..Детский садик курортного города Светлогорска наполнился веселыми, звонкими голосами. Подошло время обеда, малыши вернулись с прогулки. И вдруг — гигантская тень закрыла небо, раздался чудовищный удар, взметнулось пламя. В проем рухнувшей стены, объятые огнем, выскочили две работницы детсада. Жаром обдало идущих по улице десятиклассниц местной школы... Это случилось в 12.30 16 мая 1972 года.

Очевидцы трагедии расскажут: с утра было ясно и тепло, но затем над морем плотной пеленой лег туман. Оттуда, со стороны моря, из тумана донесся гул турбин. Потом над обрывистым берегом появился самолет, зацепил высоченную сосну, срубил верхушку, обломил половину крыла и со снижением, теряя части обшивки, пролетел еще метров двести и рухнул на здание детского садика. В двадцати метрах от места падения в домике жила одинокая старушка. Домик этот и сегодня цел...

К месту трагедии срочно прибыли областное партийное начальство, командование Балтийского флота, осмотрели, сфотографировали, останки погибших увезли. За ночь матросы из близлежащей части убрали обломки самолета, разобрали развалины, очистили территорию и даже разбили клумбу на месте бывшего детсада. На информацию о трагедии наложили жесточайшее вето. Естественно, по Светлогорску тут же начали гулять слухи и домыслы. Небольшой курортный городок был потрясен трагедией, которая унесла двадцать три детские жизни. Под развалинами погибла и повар детского садика Тамара Янковская, а еще две работницы — Антонина Романенко и Валентина Шабаева-Метелица скончались от ожогов в военном госпитале.

Военных летчиков, членов экипажа разбившегося самолета — капитанов Вилория Гутника и Александра Костина, старшего лейтенанта Андрея Лютова, прапорщиков Николая Гаврилюка, Леонида Сергиенко, старшего инспектора-летчика подполковника Льва Денисова, старшего инженера подполковника Анатолия Светлова похоронили на городском кладбище в Калининграде. Тело правого летчика старшего лейтенанта Виктора Баранова жена увезла на родину.

Из Москвы срочно вылетела комиссия по расследованию причин катастрофы, которую возглавил заместитель министра обороны по вооружению генерал-полковник Алексеев. Его сопровождало немало высоких военных чинов. Найденные «черные ящики» отправили на дешифровку, предполагая, что катастрофа произошла из-за отказа какого-то прибора. В авиаполку комиссия пропустила через «сито» подробнейшего опроса всех авиаторов. Когда через несколько дней были получены данные «черного ящика», стало ясно: техника ни при чем. Отработав все версии, комиссия пришла наконец к единому выводу. Но вывод этот до широкой общественности доведен не был, и жители Светлогорска долгие годы винили в случившемся летчиков.

До сих пор в годовщину трагедии на кладбище Светлогорска приезжают почтить память погибших представители авиации Балтийского флота, встречаются с родственниками жертв трагедии, которым известна теперь истинная причина катастрофы. Ежегодно девятого мая, в день рождения командира АН-24 капитана Вилория Гутника, на городском кладбище Калининграда собираются и однополчане погибшего экипажа. А на месте трагедии возведена часовня.

Но в местной печати нет-нет да и появляются статьи, где авторы ставят под сомнение профессионализм экипажа. Дескать, он не справился со своей задачей из-за неблагоприятных условий полета: высокий набегающий берег, внезапный туман, неведение о погоде на маршруте.

Сработал якобы и «хмельной» фактор: запоздалая реакция членов экипажа (возможное влияние алкоголя). Один из авторов даже растиражировал нелепые слухи о желании экипажа поближе разглядеть загоравших на пляже девушек-нудисток (и это в 1972 году, да при температуре плюс 6 градусов!). Писали о том, что взлетел экипаж якобы самовольно....

Что же на самом деле произошло 16 мая 1972 года? Версий и свидетельств очевидцев пришлось выслушать немало. Но основываться буду лишь на официальных документах. Что касается профессионализма экипажа, то акт расследования катастрофы самолета АН-24 под сомнение его не ставит: налет у капитана Гутника составил к тому времени около пяти тысяч часов.