На закате царствования Екатерины ІІ у августейшей особы возник замысел создания на юге империи второй столицы. Воплотить его должен был ее фаворит, генерал-фельдмаршал Григорий Потемкин, планировавший руками крепостных и наемных рабочих построить в городе университет, консерватории и десятки фабрик. Однако этому не суждено было осуществиться.

Вскоре Григорий Александрович, а за ним и Екатерина отошли в мир иной. Эта история известна практически каждому днепропетровцу. Но кто же стал реальным творцом южной Пальмиры и кто спроектировал первые капитальные постройки Екатеринослава вроде дворца князя Таврического (ныне — Дворец студентов)? На этот вопрос ответят немногие. А во второй половине XVIII века этого человека знала вся Европа. Его имя — Иван Старов.

Иван Егорович родился в 1745 году, в десять лет начал свое обучение, а уже в 24 года за проект здания для кадетского шляхетского корпуса был признан академиком, потом занял должность адъюнкт-профессора, вскоре получил звание профессора и наконец в 1794 году Старов стал адъюнкт-ректором. Перечень спроектированных им зданий впечатляет.

Только в тогдашней столице, согласно данным Энциклопедического словаря Брокгауза и Ефрона, усилиями зодчего созданы Троицкий собор в Александро-Невской лавре, там же надвратная церковь, Софийский собор близ Царского Села, Воскресенская церковь на Волковском кладбище, Таврический дворец, Князь-Владимирский собор (перестройка после пожара), Пеллинский дворец, дачные дворцы в имениях Тайцы и Сиворицы Санкт-Петербургской губернии. Лучшего архитектора для нового города было не сыскать.

Первоначальный генплан Екатеринослава был составлен французским архитектором Клодом Геруа, который пытался воплотить идею Потемкина и разработал проект «храма великолепного… посвященного Преображению Господню… Судилища наподобие древних базилик... Лавок полукружием на подобие пропилей или преддверия Афинского с биржею и театром по средине. Палат Государских, где жить и генерал губернатору… Архиепископия… Дома Губернаторского; вице-губернаторского, дома дворянского и аптеки…». План был утвержден, и закладка Преображенского собора в 1787 году российской государыней и австрийским императором согласовывалась с чертежами Геруа. Уже планировалось строительство других зданий, но неожиданно Потемкин отстранил французского зодчего от ведения дел. Причины такого решения князя до сих пор неизвестны. Но факт остается фактом — волей судьбы Иван Старов, закадычный друг Потемкина и великолепный архитектор, начал возводить «вторую столицу». Вот что пишет о работе Старова известный днепропетровский краевед, кандидат исторических наук Максим Кавун:

«Городской центр запланирован на обширной горе в излучине Днепра (современный нагорный центр города). Старов придал застройке на холме пятиконечную форму и окружил ее широким бульваром. Общественный центр города расположился на вершине холма. Здесь запланированы главная площадь с Преображенским собором (прообраз современной Октябрьской площади). Три луча улиц сходились к другой полукруглой площади в северо-восточной части холма, которую завершал дворец Потемкина. На оси главного холма должен был пройти проспект шириной 60 саженей — «Гульбище Средней улицы». Ныне чуть восточнее этой линии проложен проспект Гагарина».

Потемкин предполагал отдать под основную застройку только нагорную часть. Но пророческая идея Старова заключалась в том, что он предложил заселить и окружающие низинные районы. Старов знал о трудностях с водоснабжением нагорной части и предугадал, что развитие города сначала будет происходить в низине. Так и случилось: до середины XIX века город развивался в районе современных улиц Московской, Литейной, Ширшова, площади Ленина…

На плане Старова пересекаются «Гульбище Средней улицы» и «большая дорога» — линия будущего Екатерининского проспекта, ныне проспекта Карла Маркса.

Как видим, прообраз современного Днепропетровска был заложен более двух столетий назад. Претерпела изменения лишь форма строительства. Но после смерти Потемкина и Екатерины масштабное строительство было свернуто.