История высших учебных заведений в мире насчитывает более полутора тысяч лет. С этой точки зрения даже старейшие украинские вузы — юнцы по сравнению со своими европейскими «коллегами». Какой же университет является старейшим в мире и что общего между всеми вузами?

Первым высшим учебным заведением в Европе принято считать Константинопольский университет, основанный в 425 году и получивший такой статус спустя четыре столетия — в 848 году.

Старейшим в мире из ныне действующих вузов называют основанный в 859 году в Марокко Университет Аль-Карауин.

Болонский же университет, в котором организация учебного процесса ныне признана как эталон, был основан лишь в ХІ веке (в одно время с Оксфордом).

В Украине учреждение первого университета относят к 1661 году. Так, следуя Гадяцкому соглашению 1658 года между казацкой старшиной и Польшей, в Киеве и во Львове должны были открыться два православных университета — это означало, что в этих городах уже не могло быть высших учебных заведений другого вероисповедания. Хорошо понимая последствия такого решения для католиков, Орден иезуитов добился превращения своей коллегии в университет.

В Днепропетровске проект первого университета возник сразу после основания города в конце ХVIII века. Однако после смерти Потемкина и Екатерины ІІ его финансирование было прекращено. Первый вуз появился лишь в 1899 году.

Однако, несмотря на разницу в возрасте, все университеты имеют ряд особенностей.

Так, большинство из них имеет попечительский совет, президента, ректора или канцлера, по меньшей мере одного вице-президента, вице-канцлера или проректора, а также деканов факультетов. Обычно университет состоит из нескольких факультетов или департаментов. Система государственных университетов в основном управляется Министерством высшего образования, которое решает финансовые вопросы, утверждает изменения в программах обучения и планирует дальнейшее развитие национальной системы высшего образования. Тем не менее многие государственные университеты мира имеют значительную автономию в сфере финансов, научных исследованиях и в педагогических вопросах. Частные университеты финансируются частными лицами и в основном независимы от государства.

Несмотря на политические, экономические и культурные особенности разных стран и регионов внутри одной и той же страны, университеты обычно лидируют в области научных исследований и по уровню образования. Большинство из них организуют не только преподавание различных дисциплин (от естественных наук, архитектуры и медицины до права, общественных или спортивных наук), но и быт своих студентов, в том числе питание, книготорговлю, банковское обслуживание, возможности подработать в свободное от учебы время и даже бары и дискотеки.