Традиция праздновать Первомай изначально не несла в себе никакого политического подтекста. Во многих странах в этот день отмечали просто окончание посевной, которое зачастую заканчивалось народными гуляньями. Неслучайно и сейчас 1 Мая наш народ отмечает на природе с шашлыками.

В славянские страны обычай отмечать первый день мая завезли иностранцы. Наиболее масштабно его праздновали в Москве. Тогда и познакомился с ним первый российский император Петр I. По его решению в этот день для москвичей начали устраивать гулянья, которые вскоре стали традиционными. Затем их проводили и в новой столице — Петербурге. В Екатерингофе собирались не только горожане, но и вся знать, включая императорскую фамилию. К этому дню строились качели и карусели, разворачивались балаганы, устанавливались многочисленные торговые палатки. Вот как описывает гулянье 1 мая 1805 года в «Записках современника» С. Жихарев: «Сколько народу, сколько беззаботной разгульной веселости, шуму, гаму, музыки, песен, плясок и прочего, сколько богатых турецких, китайских палаток с накрытыми столами для роскошной трапезы и великолепными оркестрами... Сколько щегольских модных карет и древних прадедовских колымаг и рыдванов, блестящей упряжи и веревочной сбруи, прекрасных лошадей и тощих кляч, прелестнейших кавалькад и прежалких Дон-Кихотов на прежалких Россинантах...».

После победы большевиков Первомай вошел в число официальных государственных праздников как День международной солидарности трудящихся. Соединились обе традиции его проведения — после демонстрации народ отправлялся отмечать праздник на природу, снова стали проводиться массовые народные гулянья с самодеятельностью, выступлениями профессиональных артистов. В деревнях ввели в традицию коллективные застолья.

В наше время Первомай практически лишился своей политической составляющей. Как отмечать этот день, теперь каждый решает сам. На демонстрации выходят в основном коммунисты и профсоюзы. Зато «на шашлыки» отправляются тысячи людей, традиционно открывая в первый день мая сезон на дачах и приусадебных участках.