Туберкулез — недуг рода человеческого с незапамятных времен. На протяжении столетий он существует как хроническое, повсеместно распространенное эпидемическое заболевание. Его клиническая картина была хорошо известна врачам древности и описана еще в трудах Гиппократа. Современная эра в изучении туберкулеза началась с открытия в 1882 году Р. Кохом туберкулезных микобактерий и их роли в этом заболевании. Открытие в 1895 г. В. Рентгеном X-лучей стало другой важной вехой в изучении заболевания.

После того как присутствие туберкулезных микобактерий было обнаружено при т.н. золотухе (скрофулодерме), стало очевидным, что чаще всего эта болезнь — одна из форм туберкулеза. Она проявляется хроническим увеличением и распадом пораженных лимфоузлов, нередко сопровождается патологией костей. Термин «скрофула», относящийся к золотушному поражению кожи и лимфатических узлов, которые увеличиваются прежде всего на шее, происходит от латинского scrofa — свинья, так как опухшая шея человека напоминает свиную. Золотуха была весьма распространена в Средние века. Еще в V веке считалось, что французские короли владеют божественным даром исцелять золотуху своим прикосновением. С XI века подобный дар стали приписывать и английским королям. Страдающие золотухой в надежде на исцеление тысячами домогались королевского прикосновения. Лечение золотухи прикосновениями высочайших особ практиковалось в Англии и Франции до второй половины XVIII века. Однако сам термин «золотуха», сохранив исторический интерес, в современной медицине не используется.

В середине XIX века по причинам, еще окончательно не выясненным, заболеваемость туберкулезом начала снижаться. Несомненно, важнейшая роль в этом принадлежит улучшению гигиенических условий и подъему уровня жизни, включая питание. В большинстве стран континентальной Европы сразу же после Второй мировой войны наблюдался резкий подъем смертности от туберкулеза, но начиная с 1947 года он сменился быстрым ее падением благодаря появлению новых антибиотиков и развитию хирургических методов лечения.

Однако в конце 80-х — нач. 90-х годов XX века произошло новое резкое увеличение заболеваемости туберкулезом в связи с распространением СПИДа, при котором возрастает восприимчивость к данному недугу. Высокий уровень заболеваемости туберкулезом сохраняется во многих развивающихся странах, где труднодоступны современные лекарственные препараты.

В Украине эпидемия туберкулеза перешла в категорию национальной проблемы, поскольку стала трудноуправляемой. Официально число туберкулезных больных превысило 1% населения, однако эксперты не без основания полагают, что реальное количество заболевших значительно больше официальной статистики, поскольку не все зараженные палочкой Коха попадают в поле зрения врачей. Нередки случаи, когда диагноз ставится после смерти при вскрытии, поскольку больной и родственники полагали, что кашель — следствие курения или хронического бронхита.

Самые высокие показатели заболеваемости всеми формами туберкулеза остаются в юго- восточных регионах Украины: Херсонской, Луганской, Николаевской, Донецкой, Харьковской, Запорожской и Днепропетровской областях. На социально незащищенные слои населения приходится до 70% заболеваемости, однако вопреки мифам инфекция не обходит стороной и состоятельных людей.